The Case of Jose Isabel “Chabelo” Morales

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(Traducción en español por debajo)

Jose Isabel “Chabelo”Morales Lopez, 38, is a small farmer (campesino), whose family is part of Honduras’ agricultural communities in the Aguán Valley in the heart of the African palm-producing region of the northern coast. He has been in prison for 6 years for a crime that he did not commit. His arrest and imprisonment are aimed at punishing and criminalizing the campesino movement in Honduras as well as a product of the well-documented corruption and impunity that has Honduras in its grip. This has contributed to its being one of the poorest countries in the region and one of the most violent in the world. Chabelo is recognized as unjustly imprisoned by numerous human rights and rural advocacy groups such as, Via Campesina; SOAWatch; FIAN International; the Committee of the Families of the Disappeared Detainees (COFADEH); and the Jesuit institution ERIC-SJ.

The Context for Injustice

Chavelo’s imprisonment and the lack of fairness in court, along with the continuing acts of intimidation against the community, are the result of several serious systemic problems in Honduras.

  1. No rule of law: A justice system corrupted by the undue influence of rich landowners and military/police officials; corruption of judges and lawyers who, when they aspire to the rule of law, are fired or even assassinated.
  2. Unequal land distribution: Enormous quantities of land accumulated by a small number of individuals and their agribusiness companies while 75% of the rural population lives in poverty (60% in extreme poverty).
  3. Violence by state and paramilitary forces: Uncontrollable violence against campesinos and their organizations by private paramilitary guards, soldiers, and police. The United Nations, Amnesty International, Human Rights Watch, and Honduran human rights entities have documented between 85-150 murders of campesinos and rural residents since the coup in 2009.

Summary

Chabelo’s community, Guadalupe Carney, was founded after the campesinos took possession of an abandoned US military base in 2000. The government’s Agrarian Institute recognized the campesinos’right to the land, and over the years most of the community’s cooperatives were granted land titles. Former military officials and other large landowners who refused to participate in the government’s settlement in favor of the small farmers illegally acquired land prior to and after 2000. One of these is Henry Osorto, ex-military official and current Chief of the National Police in a different region. Another is Miguel Facussé, the largest landowner in Honduras. The community has lost numerous leaders and members to violent attacks by private paramilitary guards hired by Osorto and Facusséand to other suspicious deaths.

Chavelo was arrested in October 2008 after heavily armed members of Henry Osorto’s family and private security attacked the campesinos in an attempt to take back land legally granted to the campesinos. One campesino (shot from the Osorto house) and 11 members of the Osorto group were left dead. Henry Osorto led the investigation which was incomplete, inconsistent, and forensically incompetent.

In a clear act of intimidation, more than 300 members of Guadalupe Carney were initially listed as suspects simply because they were residents of the community. Then arrest warrants for 30 people were issued without evidence that the individuals were involved. Chavelo was one of them, arrested and charged with 11 counts of murder, arson, and robbery. At his trial over two years after his detention (a clear violation of the Honduran Penal Code, and notably after the military coup in June 2009) the charges were reduced to one count. Despite a lack of evidence and contradictory stories from prosecution witnesses, the panel of judges found him guilty, but sentencing was delayed nearly 3 years. Chabelo was held in prison nearly 5 years before being tried and sentenced. Because of that and many other irregularities, the Honduran Supreme Court annulled his conviction and ordered a new trial that took place in January 2014.

The new trial was moved to another province but with judges from the Aguan including judges who had refused to release Chavelo from prison pending the new trial, a clear violation of the Supreme Court order. The defense asked for the two judges to recuse themselves but lost the decision. Prosecution witnesses including Henry Osorto perjured themselves, radically changing their testimony and contradicting their sworn statements in an attempt to incriminate Chabelo. The judges refused to allow the defense to place those contradictions into the record. This is a clear example of the corruption and lack of due process rampant in the Honduran justice system. The prosecution echoed statements made by Osorto about the small farmers in general being violent terrorists rather than giving evidence as to Chabelo’s involvement. Defense witnesses presented the same testimony as previously, noting that Chabelo was not present at the scene when the confrontation and deaths occurred. The judges found Chabelo guilty and he was sentenced to 17.5 years.

Chabelo’s defense lawyers filed an appeal, which after being delayed for months by the prosecutor is finally in the Supreme Court. There is much concern that once again this appeal process could take many years —and given the situation in Honduras and all the factors summarized above there is grave concern that justice will continue to be denied.

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El caso de José Isabel “Chabelo” Morales

José Isabel “Chabelo” Morales Lopez, de 38 años, es un campesino cuya familia forma parte de las comunidades agrícolas en el Valle del Aguán – el corazón de la región productora de palma africana- en la costa norte de Honduras. Ha estado en la cárcel por seis años por un crimen que no cometió. Su arresto y encarcelamiento son parte de una estrategia para castigar y criminalizar al movimiento campesino en Honduras, así como un producto de la corrupción e impunidad bien documentada que tiene a Honduras en sus garras. Todo esto ha contribuido a que Honduras sea uno de los países más pobres de la región y uno de los más violentos del mundo. Numerosas organizaciones de derechos humanos y de la defensa rural (como Via Campesina; SOAW; FIAN International; COFADEH; ERIC-SJ) reconocen a Chabelo como injustamente encarcelado.

El contexto de injusticia

El encarcelamiento de Chabelo, la falta de imparcialidad en la Corte y los continuos actos de intimidación en contra la comunidad, son el resultado de varios problemas sistémicos graves en Honduras:

1.         No hay Estado de Derecho: un sistema de justicia corrompido por la influencia indebida de las élites terratenientes, empresariales, alta cúpulas policial y militar; la corrupción de los jueces y los abogados que son despedidos o incluso asesinados cuando ellos aspiran que se cumpla la ley.

2.         La distribución desigual de la tierra: enormes cantidades de tierra acumulada por un pequeño número de individuos y de sus empresas agroindustriales, mientras que 75% de la población rural vive en la pobreza y 60% en la pobreta extrema.

3.         La violencia por las fuerzas estatales y paramilitares: la violencia incontrolable contra los campesinos y sus organizaciones por parte de guardias privados paramilitares, soldados y policías. Las Naciones Unidas, Amnistía Internacional, Human Rights Watch y organizaciones de derechos humanos hondureñas han documentado entre 85 y 150 asesinatos de campesinos y habitantes de zonas rurales desde el golpe de Estado en 2009.

Resumen

La comunidad Guadalupe Carney, de donde proviene Chabelo, fue fundada después de que los campesinos se habían apoderado de una base militar de los Estados Unidos en 2000. El Instituto Nacional Agrario (INA) reconoció el derecho de los campesinos a la tierra y con los años INA otorgó a la mayoría de las cooperativas de la comunidad títulos de propiedad. Funcionarios militares y terratenientes grandes, que se negaron a participar en la solución del gobierno a favor de los campesinos, adquirieron ilegalmente tierras antes y después de 2000. Uno de ellos es Henry Osorto, ex oficial militar y actual Jefe de la Policía Nacional en una región diferente. Otro es Miquel Facussé, el mayor terrateniente de Honduras. La comunidad ha perdido numerosos dirigentes y miembros producto (a consecuencia) de ataques violentos por parte de los guardias privados paramilitares contratados por Osorto y Facussé, también han ocurrido otras muertes violentas de carácter sospechoso.

Chabelo fue detenido en Octubre 2008, después de que miembros de la familia de Henry Osorto y guardias privados habían atacado fuertemente armados a los campesinos durante el intento de éstos últimos de recuperar la tierra legalmente otorgada a ellos. Un campesino (al que dispararon desde la casa de Osorto) y once miembros del grupo de Osorto quedaron muertos. Henry Osorto condujo la investigación, dejándola incompleta, inconsistente y incompetente desde un punto de vista forense.

En un obvio acto de intimidación, desde el principio más de 300 miembros de Guadalupe Carney figuraron como sospechosos, sólo porque eran residentes de la comunidad. Después, 30 órdenes de captura fueron emitidas sin pruebas que los individuos habían estado involucrados. Chabelo era uno de ellos, detenido y acusado de once cargos de asesinato, incendio y robo. Después de dos años de detención (una clara violación del Código Penal de Honduras, y sobre todo después del golpe militar en junio de 2009), los cargos fueron reducidos durante el juicio a un solo cargo. A pesar de la falta de pruebas y las historias contradictorias de los testigos de la acusación, el jurado lo declaró culpable, pero después la sentencia demoró casi tres años más. Chabelo fue recluido en un cárcel por casi cinco años sin juicio ni sentencia. Por eso y muchas otras irregularidades, la Corte Suprema de Justicia anuló la sentencia y ordenó un nuevo juicio que tuvo lugar en Enero 2014.

El nuevo juicio fue trasladado a otra provincia, pero con jueces del Aguán, quienes se negaron a liberar Chabelo de la cárcel a la espera del nuevo juicio, una clara violación del orden de la Corte Suprema. La defensa pidió que los dos jueces fueran retirados del caso, pero lo negaron. Los testigos de la acusación, incluyendo Henry Osorto, rindieron declaraciones falsas, cambiando radicalmente su testimonio y contradijeron sus declaraciones juradas (previas?)en un intento de incriminar a Chabelo. Los jueces no permitieron que la defensa reflejara esas contradicciones en el registro del juicio. Este es un claro ejemplo de la corrupción y la falta de debido proceso en el desenfrenando sistema de justicia en Honduras. La fiscalía repitió declaraciones de Osorto acerca de los campesinos en general siendo terroristas violentos, sin llegar a aportar pruebas de la participación de Chabelo en los hechos. Los testigos de la defensa presentaron los mismos testimonios que antes, señalando que Chabelo no estaba presente en el lugar cuando se produjeron los enfrentamientos y los muertos. Sin embrago los jueces encontraron Chabelo culpable y lo condenaron 17,5 añosde cárcel.

Los abogados defensores de Chabelo presentaron un recurso de apelación, que después de haber sido retrasado durante meses por el fiscal es, finalmente, en la Corte Suprema. Hay mucha preocupación de que una vez más este proceso de apelación pasarán muchos años, y dada la situación en Honduras y todos los factores resumidos anteriormente existe una grave preocupación de que la justicia seguirá siendo negado.

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